Nuevo artículo científico.

Durante meses los miembros del grupo de investigación IKERKI de la Universidad del País Vasco y yo hemos estado trabajando en la elaboración de un artículo científico que ha sido publicado recientemente en la revista de impacto Cuadernos de Psicología del Deporte. En este enlace podréis acceder al artículo online y mediante éste otro podréis descargarlo.

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¿Influye la fatiga mental en nuestro rendimiento?

Llevo unos años observando a palistas de élite de diferentes modalidades del piragüismo y me gustaría compartir con vosotros algunas de las preguntas que se me han ocurrido tras haber estudiado el artículo científico que explicaré a continuación y que trata acerca de la fatiga mental y de su influencia en el rendimiento.

No se si alguna vez os habéis fijado en el trabajo psicológico que muchos palistas llevan a cabo antes de una competición importante. Muchos de ellos, visualizan el recorrido hasta el último detalle (en el caso del slalom) y otros se imaginan su carrera perfecta (me incluyo en este grupo). Es posible que esto ayude al deportista a entrar en un estado mental óptimo para afrontar esa competición, pero ¿qué ocurre si pensamos demasiado? o ¿si realizamos ejercicios mentales intensos?

¿nos ayuda esto a rendir más, o al contrario, puede perjudicarnos?

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Sabemos que numerosos estudios han podido demostrar cómo la fatiga muscular perjudica el rendimiento, pero muy pocos (los podríamos contar con los dedos de una mano) han estudiado si la fatiga mental también afecta al rendimiento deportivo.

La fatiga mental es un estado psicobiológico causado por periodos prolongados de actividad cognitiva exigente. Sabemos que la fatiga mental afecta al rendimiento cognitivo, pero su efecto en el rendimiento deportivo todavía no se ha investigado en profundidad. Por eso, he escogido un estudio (disponible online) que aborda esta temática.

El estudio lo dirigió Samuele Marcora de la Universidad de Kent y en él participaron 16 sujetos escogidos aleatoriamente. Todos ellos se sometieron a dos pruebas en las que los deportistas tenían que realizar un test maximal (hasta no poder más) por encima del 80% de su pico máximo de potencia en una bicicleta estática. La única diferencia es que antes de realizar el test, los sujetos debían someterse a 90 minutos realizando una tarea cognitiva exigente (únicamente debían teclear con los dedos) o en cambio, debían ver simplemente durante 90 minutos un documental emocionalmente neutral.

Los resultados tras realizar los experimentos, indicaron que los sujetos rendían menos tras el ejercicio de fatiga mental. Curiosamente, este efecto negativo no fue mediado por factores cardiorespiratorios ni musculoenergéticos (segunda gráfica), sino que fue la percepción de la fatiga lo que hizo que los deportistas alcanzasen sus niveles de fatiga máxima y abandonasen la prueba antes.

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En la gráfica de arriba podemos ver cómo la fatiga percibida de aquellos que realizaron la tarea cognitivamente exigente fue mayor que aquellos que vieron el documental.

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Cómo habréis podido observar, el estudio no se realizó con piragüistas, pero creo que sería bastante factible poder replicar este estudio al menos con palistas de pista en un laboratorio y empleando un kayak-ergómetro.

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De todas formas, lo que más preguntas me ha generado es que si en un entorno tan fácil de controlar, como es el de una bicicleta estática dentro de un laboratorio, la fatiga mental afecta al rendimiento objetivo, ¿cómo afectaría esa fatiga mental en disciplinas tan variables y que requieren de un estado mental óptimo para la competición como pueden ser el caso del surfski o el slalom en aguas bravas? 

Tras los resultados obtenidos por esta investigación, intuyo que la fatiga mental puede influir negativamente en el rendimiento de los palistas de surfski debido al altísimo nivel de concentración que requieren las competiciones de esta disciplina, en las cuales los palistas de élite no desaprovechan ni una ola durante regatas de más de una hora de duración.

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A su vez, después de hablar sobre este tema con Aritz Fernandez, entrenador del equipo nacional de slalom Junior y Sub23 junto con Toni Cadena, llegamos a la hipótesis de que lo mismo podría ocurrir con el slalom, puesto que aunque las competiciones duren alrededor de 100 segundos, la complejidad de los recorridos y       de los canales, hacen que un palista de aguas bravas tenga que mantener su mente lo más alerta posible durante ese breve periodo de tiempo y una fatiga mental podría afectar al rendimiento.

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Por todo ello, parece razonable pensar que antes de una competición, o incluso durante el periodo de puesta a punto (entre 3 a 21 días), los deportistas procuren no someterse a duros ejercicios mentales. Es decir, que al igual que ponemos nuestro cuerpo a punto, sería interesante también hacerlo con nuestra mente.

En resumen, deberíamos pensar,  pero no demasiado.

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